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café¿Qué es el café?

El café es una bebida de enorme popularidad en todo el mundo, preparada por la infusión de las semillas del cafeto, que antes son tostadas y molidas. El éxito del café en cualquier parte del globo se debe a varias razones: por una parte, su sabor y aroma cautivan el gusto de millones de personas, por otra parte, su poder energizante -debido a la cafeína que contiene- es aprovechado por toda la gente que desea sentirse potenciada, y por último, el carácter social de beber café en reuniones y en cafeterías es otro de los factores que explican la enorme popularidad de la bebida oscura.

De hecho, tomar café es parte de un hábito social directamente ligado al pensamiento, la investigación y el trabajo intelectual. El café y su ingrediente definitorio, la cafeína, estimulan por sobre todas las cosas la actividad mental. Cualquiera de nosotros sabe que después de beber una taza de café nos sentimos con mayor agilidad mental, y con mayor facilidad para leer, hablar, escribir y trabajar.

Al observar una cafetería siempre será posible encontrar a un grupo de intelectuales discutiendo nuevas ideas mientras disfrutan de una exquisita taza de café. Allí también se verán personas leyendo diarios y revistas para mantenerse informadas. El café es una bebida directamente relacionada con el campo del pensamiento: lo beben pensadores, estudiantes y también todas aquellas personas que necesitan mantener su cabeza atenta para desempeñar un buen trabajo. Por ello en las oficinas el café es un elemento infaltable. También lo es en los hogares, a la mañana o después de comer, entre amigos. El café está presente en numerosas situaciones de la vida cotidiana, porque es una bebida deliciosa y vigorizante y porque permite que la gente se comunique.

Existen diversas clasificaciones del café según su origen, el tueste, los modos de preparación y otros aspectos, pero de todas maneras hay una primera gran distinción entre los tipos de café: los café comerciales y los cafés especiales. Presentamos algunas diferencias entre ellos, para que Ud. como consumidor saque sus propias conclusiones:

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Café comercial

  • Se vende en envases de café instantáneo o paquetes de café molido.
  • Es producido por cadenas de grandes magnitudes.
  • Hay poca variedad en este tipo de café: no se ofrecen más que algunas mezclas de granos y no hay café comercial que tenga en su totalidad un solo origen o grano.
  • La producción de este tipo de café apunta a aquellos consumidores no especializados que beben café como cualquier otra bebida. Actualmente en el mercado se consiguen cafés comerciales de buena calidad, aunque también los hay de escasa calidad.

Café especial

  • Se vende en granos, de modo que estos deben molerse antes de preparar la bebida.
  • Generalmente es producido por pequeñas fábricas de carácter artesanal.
  • Existe una enorme variedad de cafés especiales, según el país de origen de los granos, el tipo de tueste y la mezcla de granos (las distintas mezclas tienen diversos precios y sabores).
  • La mayoría de las veces los cafés especiales son de alta calidad, dado que son elaborados cuidadosamente para obtener una bebida deliciosa, capaz de satisfacer el paladar de los consumidores más exigentes.

Desde el punto de vista de la botánica, el café es la bebida que se obtiene de las semillas de los cafetos, árboles del tipo Coffea que crecen en las zonas tropicales. Los cafetos, originarios de Etiopía, tienen frutos rojos y carnosos denominados cerezas de café, dentro de los cuales hay dos núcleos, cada uno de los cuales tiene un grano de café. Cada grano está cubierto por la piel transparente del núcleo, y luego, por una piel plateada adherida. Hay dos especies que se emplean para preparar la famosa bebida:

  • Coffea arabica o cafeto arábica: esta planta de café es originaria de Etiopía y es la que se cultiva desde hace más tiempo. Comenzó a cultivarse con fines comerciales por primera vez en la región árabe de Yemén, desde donde se esparció por el mundo. Actualmente es la especie de cafeto más desarrollada (75% de la producción mundial) y se cultiva en Brasil, Colombia, Cuba, Java, México y Tanzania, entre otros países. Los granos de café arábica dan por resultado una bebida de aroma excelente y de sabor increíblemente delicioso, y por ello su costo es mayor en el mercado. Esta especie requiere un clima templado, ni muy caluroso ni muy frío, y crece idealmente en regiones montañosas tropicales y húmedas, de una altura de 5000 pies promedio.
  • Coffea canephora o cafeto robusta: este cafeto es originario de Zaire y actualmente se cultiva en India, distintos países de África (como Zaire y Costa de Marfil), Indonesia y Brasil, entre otros lugares. Este árbol de café crece en grandes cantidades en terrenos llanos o de menor altura que el arábica y, tal como lo indica su nombre, “robusta”, se caracteriza por ser más resistente ante las enfermedades. La bebida que se obtiene de esta especie contiene cerca de un 40% más de cafeína que el arábica, es más fuerte y más ácida, y, para los especialistas, carece del sabor y el aroma de los granos del cafeto arábica. Generalmente se emplea para producir cafés comerciales, es decir, café instantáneo o café molido de mezclas. Sus costos en el mercado son bajos.

Por otra parte, la producción de café es una de las principales actividades económicas a nivel mundial, especialmente en los países tropicales. El principal productor es Brasil, que representa una tercera parte de la producción total en el mundo. Los siguientes países con mayor producción de café son: Vietnam, Colombia, Indonesia, Etiopía, India, Guatemala, México, Perú y Uganda. Millones de personas dependen de esta agroindustria, dado que el complejo proceso de elaboración del café requiere el trabajo de una enorme cantidad de gente para cada una de las etapas. Queda claro entonces que el café cumple un rol fundamental en la cultura y en la economía mundial.


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